Strabisme : fait de loucher

Le strabisme, c’est-à-dire le fait de loucher, est une anomalie de positionnement des yeux qui ne sont pas alignés correctement. Ce problème apparaît principalement pendant l’enfance, mais il peut aussi survenir à l’âge adulte.

Différentes formes de strabisme

Il existe plusieurs formes de strabisme :

  • Dans sa forme la plus courante, le strabisme convergent, un œil (parfois les deux) s’oriente vers le nez.
  • En cas de strabisme divergent, l’œil s’oriente vers l’extérieur.
  • L’œil peut également être dirigé vers le haut (hypertropie) ou vers le bas (hypotropie).

Le strabisme est constaté chez 2 à 5 % des enfants et apparaît plus fréquemment après la première année. Ce défaut de parallélisme est vécu comme un signe de laideur et les enfants qui louchent font souvent l’objet de moqueries. Cependant, il ne s’agit pas que d'un problème purement esthétique. La principale raison pour laquelle il faut dépister et traiter le strabisme dès le plus jeune âge est la prévention de l’amblyopie (œil paresseux).

L’œil paresseux

Quand l’enfant louche dès son plus jeune âge, il voit rarement double. La vision double est réprimée par le cerveau. Mais si l’image d’un même œil est constamment réprimée pendant un laps de temps prolongé, cet œil ne va pas se développer aussi bien que l’autre et l’acuité visuelle de ce côté va régresser (= œil paresseux), certains détails ne sont pas bien captés. Si les deux yeux louchent à tour de rôle, le risque de présenter un œil paresseux est faible. Un œil paresseux ne guérit pas de lui-même et le traitement n’est efficace que chez les enfants jusqu'à 7 ans environ.

Si le strabisme apparaît après 8 ans ou à l’âge adulte, le cerveau n’a plus la capacité de réprimer l’image double. Le strabisme ne débouche donc plus sur un œil paresseux puisque les fonctions cérébrales sont déjà entièrement développées. Le patient voit dès lors double parce que les signaux des deux yeux sont perçus séparément.

Les symptômes du strabisme

Un strabisme prononcé est clairement visible. Mais il existe aussi des anomalies plus faibles qui sont à peine perceptibles (microstrabisme) et peuvent sembler moins graves. Pourtant, les conséquences sont identiques; le microstrabisme peut également être à l’origine d'un œil paresseux entraînant une très mauvaise vue.

Si le strabisme se manifeste après 8 ans, le risque d’œil paresseux est faible, mais une vision double peut apparaître. L’enfant ferme souvent un seul œil, se tient la main devant l’œil ou se plaint de voir double. Il peut également être gêné par des gestes incertains, par exemple trébucher, mal saisir les objets ou éprouver des difficultés pour évaluer les distances.

Quelles sont les causes du strabisme ?

On se sert de ses deux yeux pour voir. Les images qu’ils produisent chacun sont réunies pour n’en former qu’une seule dans le cerveau. Cette capacité de vision binoculaire se développe au cours des 6-7 premières années de l’enfant. Si ce développement est perturbé, un strabisme peut se manifester. Les causes du strabisme chez les enfants ne sont pas toujours claires, mais certains facteurs génétiques et environnementaux jouent vraisemblablement un rôle :

  • Prédisposition génétique
  • Anomalies ophtalmologiques
  • Anomalies de la réfraction (p.ex. une forte hypermétropie), grande différence d’acuité visuelle entre les deux yeux
  • Problèmes médicaux aux alentours de la naissance
  • Maladies des nerfs crâniens, ceux-ci étant surtout une cause de strabisme à un âge plus avancé. Le mauvais fonctionnement d’un nerf crânien peut provenir de toute une série de pathologies, comme un infarctus, un diabète...
  • Naissance prématurée, tabagisme ou consommation de drogues pendant la grossesse

Comment peut-on traiter le strabisme ?

Le traitement du strabisme peut s’étaler sur une longue durée et faire appel à :

  • Des lunettes, avec ou sans prisme
  • Des exercices
  • Un traitement de l’œil paresseux
  • Une opération du strabisme

Si le strabisme est associé à un œil paresseux, on traite d’abord ce dernier avant d’effectuer la correction éventuelle du muscle oculaire. Ce traitement inclut les méthodes suivantes : l’occlusion de l’œil sain avec un cache-œil, la prescription de lunettes et au besoin l’instillation de gouttes oculaires.

Ce n’est qu’à un stade ultérieur et pour autant que cela apparaisse nécessaire que l’on proposera l’opération du strabisme.

L’opération du strabisme

Chez certains enfants qui louchent, il est indispensable, tôt ou tard, d'aligner les yeux. Une opération du strabisme ou des muscles oculaires est alors menée à bien; à cette occasion, les muscles qui adhèrent à l’extérieur du globe oculaire sont affaiblis ou renforcés en les déplaçant ou en les raccourcissant. Cette opération peut être effectuée sur un seul œil ou sur les deux yeux.

Dans 80% des cas environ, une seule opération suffit; mais il peut arriver qu’une seconde intervention chirurgicale soit nécessaire, par exemple en cas de sous- ou de surcorrection manifeste. Pour les opérations du strabisme à un âge avancé, il est très important de bien analyser au préalable quels sont les risques de vision double après l’opération. Parfois, le cerveau s’est tellement bien adapté au strabisme existant qu'il devient impossible de le corriger pour des motifs esthétiques sans provoquer une vision double par la même occasion. Dans ce cas, il faut alors renoncer à l’opération.

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